Стволовите клетки имат потенциал за лечение на широк спектър от заболявания. Тук ще открийте защо тези клетки са толкова мощен инструмент за лечение на болести – и какви препятствия са изправени пред експертите преди новите терапии да достигнат до пациентите.

Как стволовите клетки могат да лекуват болести?

Когато повечето хора мислят за стволови клетки, лекуващи заболявания, те мислят за трансплантацията на стволови клетки.

При трансплантацията на стволови клетки самите клетки първо се специализират в необходимия тип т.н. зрели клетки. След това тези зрели клетки заместват тъкан, която е повредена от заболяване или нараняване. Този тип лечение може да се използва за:

Лекуване на невроните, увредени от увреждане на гръбначния мозък, инсулт, болест на Алцхаймер, болест на Паркинсон или други неврологични проблеми;

Произвежда инсулин, който може да лекува хора с диабет или хрущял, за да възстанови щетите, причинени от артрит; или

Изучаването на това как стволовите клетки се развиват в клетки на сърдечния мускул може да даде информация за това как бихме могли да накараме сърдечния мускул да се възстанови след сърдечен удар.

Клетките могат да се използват за изследване на болести, идентифициране на нови лекарства или скрининг на лекарства за токсични странични ефекти.

Всяко от тях би имало значително въздействие върху човешкото здраве, без да се трансплантира нито една клетка.

Какви заболявания могат да бъдат лекувани чрез изследване на стволови клетки?

На теория няма ограничение за видовете заболявания, които могат да бъдат лекувани с изследвания на стволови клетки. Като се има предвид, че изследователите могат да бъдат в състояние да изучават всички видове клетки, те имат потенциал да направят пробив във всяка болест.

Защо отнема толкова много време за създаване на нови терапии със стволови клетки?

Стволовите клетки притежават потенциал за лечение на широк спектър от заболявания. Пътят от лабораторията до клиниката обаче е дълъг. Преди да тестват тези клетки при човешко заболяване, изследователите трябва да отгледат правилния тип клетки, да намерят начин да тестват тези клетки и да се уверят, че клетките са в безопасност при животните, преди да преминат към опити с хора.

Какви клетъчни терапии са налични в момента?        

Въпреки че има нарастващ брой потенциални терапии, които се тестват в клинични изпитвания, има само няколко терапии със стволови клетки, които до момента са одобрени.

В момента най-често използваната терапия със стволови клетки е трансплантацията на костен мозък. Кръвообразуващите стволови клетки в костния мозък са първите идентифицирани стволови клетки и са първите, използвани в клиниката. Тази животоспасяваща техника е помогнала на хиляди хора по целия свят, които са страдали от рак на кръвта, като левкемия.

В допълнение към сегашната им употреба при лечение на рак, изследванията показват, че трансплантациите на костен мозък ще бъдат полезни при лечението на автоимунни заболявания и в подпомагането на хората да понасят трансплантираните органи.

Понастоящем други терапии, базирани на възрастни стволови клетки, са в клинични проучвания. Докато тези проучвания не приключат, няма да знаем кой тип стволови клетки е най-ефективен при лечението на различни заболявания.

Как учените карат стволовите клетки да се специализират в различни типове клетки?

Едно от най-големите препятствия във всяка терапия, основана на стволови клетки, е принуждаването на стволовите клетки да се превърнат в единичен тип клетки. Жизненоважният процес на узряване на стволови клетки от едно състояние в друг тип се нарича диференциация.

Насочването на стволови клетки да станат определен тип клетки е изпълнено с трудности. Например стволовите клетки, растящи в развиващ се ембрион, получават внимателно хореографирана поредица от сигнали от околната тъкан. За да създадат същия ефект в лабораторията, изследователите трябва да се опитат да имитират тези сигнали. Ако се добавят  сигналите в грешен ред или грешна доза и развиващите се клетки могат да изберат да останат незрели – или да станат грешен тип клетки.

Много десетилетия изследвания разкриха много от сигналите, необходими за правилната диференциация на клетките. Други сигнали все още са неизвестни.

Как учените тестват терапиите със стволови клетки?

След като изследователят има зрели клетки следващата стъпка е да се установи дали тези клетки могат да функционират в тялото. Например ембрионалните стволови клетки, които са узрели в клетките, произвеждащи инсулин в лабораторията, са полезни само ако продължават да произвеждат инсулин, след като са трансплантирани в тялото. По същия начин изследователите трябва да знаят, че клетките могат да се интегрират в околната тъкан и да не бъдат отхвърлени от тялото.

Учените тестват клетките, като първо разработват животински модел, имитиращ човешкото заболяване, а след това имплантират клетките, за да проверят дали помагат за лечението на болестта. Този тип експерименти могат да бъдат щателни – тъй като дори клетките да не излекуват напълно болестта, те могат да възстановят някои функции, които все пак биха били от огромна полза за хората. Изследователите трябва да проучат всеки от тези възможни резултати.

В много случаи тестването на клетките в един животински модел не предоставя достатъчно информация. Повечето животински модели на болести не имитират напълно човешкото заболяване. Например, мишка, носеща същата мутация, която причинява муковисцидоза при хората, не показва същите признаци като човек със заболяването. Така че терапия със стволови клетки, която лекува този миши модел на муковисцидоза, може да не работи при хората. Ето защо изследователите често трябва да тестват клетките в повече от един животински модел.